Dis, raconte-moi les étoiles


Par publié le 08/08/2015 à 09h00


Pour la 25e année, nous sommes tous invités à passer la nuit la tête dans les étoiles. Les 7, 8 et 9 août, amateurs et passionnés pourront compter les étoiles filantes et se plonger dans la Voie Lactée. Voici quelques petits trucs pour que les étoiles n'aient plus de secrets pour vous.

C’est quoi une étoile ?

C’est une immense boule de gaz, constituée essentiellement d’hydrogène et d’hélium, qui en se contractant devient la «proto-étoile». Elle devient tellement chaude qu’une fusion nucléaire se déclenche et une étoile est née. Notre soleil, qui est une étoile, est apparu il y a à peu près 4,55 milliards d’années, et on estime qu’il est environ à la moitié de sa vie. Même si elles vivent longtemps, les étoiles ne sont pas éternelles. Elles meurent après avoir épuisé leurs réserves de gaz. Elles s’effondrent sur elles-mêmes avant d’exploser.

Combien y a-t-il d’étoiles ?

Notre galaxie compterait environ 200 à 300 milliards d’étoiles, mais il faut savoir que l’Univers contient plusieurs centaines de milliards de galaxies… De la Terre, on peut voir environ 2 000 étoiles à l’oeil nu. Quelle forme ont les étoiles ? Ce sont toutes des sphères. La forme étoilée que l’homme utilise pour les représenter vient de la manière dont l’oeil les perçoit : une forme assez floue, ronde avec des rayons lumineux tout autour.

Comment-connaît-on l’âge des étoiles ?

Il existe différents types d’étoiles : les naines brunes, les naines rouges, les naines jaunes… les géantes bleues et les supergéantes rouges… À chaque type, une durée de vie différente. Plus l’étoile est petite, plus longtemps elle vit. En moyenne, les âges observés vont de quelques millions à plus de 10 milliards d’années. D’où vient «l’Étoile du Berger» ? En fait, il s’agit de la planète Vénus, surnommée étoile du Berger, car elle apparaît peu avant le coucher ou le lever du soleil, heure à laquelle les bergers devaient rentrer ou sortir leurs troupeaux. C’est la première étoile que l’on peut observer.

Qu’est-ce qu’une Constellation ?

Pour mieux repérer les étoiles, l’homme a imaginé que les plus brillantes pouvaient constituer des figures, appelées constellations. Parmi les plus connues et repérables : la Grande Ourse, Cassiopée, Pégase et les douze constellations des signes du zodiaque.

Qu’est-une qu’une «étoile filante» ?

Il ne s’agit pas d’une étoile, mais d’une météorite ou d’un petit corps céleste qui s’enflamme en entrant dans l’atmosphère. Au mois d’août, il est courant d’observer des «pluies d’étoiles filantes», appelées aussi «Perséides» ou «Larmes de saint Laurent».

Quelle est l’étoile la plus brillante ?

Vu de la Terre, c’est le Soleil ! En revanche, la nuit, l’étoile la plus brillante visible à l’oeil nu dans l’ensemble du ciel est Sirius, appartenant à la constellation du Grand Chien. Elle brille d’un éclat blanc avec des reflets bleutés. C’est une étoile 22 fois plus lumineuse que le soleil.

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